mercredi 8 août 2018

Le septième continent

Aaaah les vacances, le ciel bleu, le soleil, la mer… ça en fait rêver bien plus d’un non ? Pourtant, je suis prête à parier que nous nous sommes tous déjà retrouvés face à un bord de mer jonché de déchets plastiques. Et ça, c’est tout de suite moins fantasmant ! 

Bon, ce n’est plus une surprise si je vous dis que le constat de la pollution des océans mondiaux est aujourd’hui alarmant. Début juin 2018, l’ONU affirmait dans un rapport qu'environ 5.000 milliards de sacs en plastique sont consommés chaque année dans le monde, soit presque 10 millions par minute ! Pourtant ce n’est qu’une infime partie de ce plastique qui est recyclé, la majeure partie des déchets restants se retrouve alors dans le Grand Bleu.


La quantité de plastique à la dérive est telle que certains scientifiques parlent alors d’un « 7ème continent » de plastique. Je vous arrête de suite, ce nouveau continent n’est pas une montagne solide de déchets localisée, ce sont plutôt différentes zones étendues, des « soupes de plastiques » dispersées dans l’ensemble des océans (notamment dans le Pacifique). Et c’est justement cette étendue qui est comparable à la taille d’un continent. 

Comme vous le savez, les eaux marines sont soumises à des courants sous l’effet des vents (en partie). Ces courants marins convergent les uns vers les autres et forment alors d’énormes tourbillons permanents appelés « gyres océaniques » (comparable aux tourbillons qu’on peut observer dans nos éviers et toilettes avec certes une taille bien plus minime). 

Source : Geopolis-France-Info
Ces énormes tourbillons tournent dans le sens des aiguilles d’une montre dans l’hémisphère Nord, et en sens inverse dans l’hémisphère Sud du fait de la force de Coriolis (causée par la rotation de la Terre).

Tôt ou tard, les déchets plastiques à la dérive se retrouvent donc piégés dans ces gyres. On compte 5 principaux gyres (oui parce que j’aurai appris qu’on dit un gyre et non une gyre) qui se trouvent dans l’Atlantique Nord et Sud, le Pacifique Nord et Sud et dans l’océan Indien.  La zone d’accumulation qui fait le plus parler d’elle est le vortex de déchets du Pacifique Nord (ou The Great Pacific Garbage Patch pour les plus anglophones d’entre vous) puisque sa surface est estimée à six fois celle de la France (oui vous avez bien lu).   

Alors oui le Pacifique, c’est pas jojo. Mais désolé de vous décevoir, notre chère et tendre mer Méditerranée c’est aussi la foire à la saucisse puisqu’elle fait aujourd’hui partie des mers les plus polluées au monde. La concentration de plastique en mer Méditerranée serait même 4 fois plus élevée que dans l'île de plastique du Pacifique Nord. 
La WWF estime que près de 150-500 000 tonnes de macro-plastiques (sacs, bouchons, filets, bouteilles…) y sont rejetées chaque année. Mais surtout, sous l’effet du soleil (action chimique des UV qui provoque notamment des réactions d’oxydation) et de l’érosion marine, ces macro-plastiques se fragmentent  en petits morceaux qui eux même se fragmentent, etc. On arrive alors à des fragments dont la taille est inférieure à 5mm et qu’on appelle microplastiques. Les scientifiques estiment que ce sont 70 à 130 000 t de microplastiques qui sont rejetées en mer chaque année par l’Europe ! Je vous laisse imaginer le nombre de microplastiques nécessaires pour atteindre une telle masse… Pour info, Eriksen et al. ont estimé en 2014, que plus de 5 mille milliards de microplastiques flottent à la surface des océans soit plus de 250 000 t. De quoi faire tourner la tête… 
Et nous, les français, n’avons pas de quoi être fiers puisque nous nous hissons à la 5ème place des pays Méditerranéens les plus pollueurs avec près de 66 tonnes de plastiques déversés en mer derrière l’Egypte (77), l’Italie (90), l’Espagne (126) et la Turquie (144). Cocorico…

En 2016, des chercheurs ont mis en évidence pour la première fois la présence de nanoparticules de plastiques (c’est-à-dire des fragments de l’ordre du nanomètre soit 10^-9m) dans les océans mondiaux. Pour vous donner une idée, le nanomètre est utilisé pour exprimer des dimensions aux échelles atomique et moléculaire. 

Le problème de retrouver des fragments de plus en plus minuscules est que les organismes en ingèrent de plus en plus facilement… Le zooplancton, les moules, les poissons ou encore les Cétacés et tout autre organisme marin en bouffent alors, ce qui peut avoir, à long terme, des conséquences néfastes sur leur santé (malformations, reproduction altérée, maladies…). Bref, ça fout en l'air moults écosystèmes !   
Mais le problème réside surtout dans le phénomène de bioacccumulation. Le zooplancton ingère des microparticules, ces zooplanctons sont ingérés par certains poissons qui sont eux-mêmes mangés par des poissons plus gros, puis les gros prédateurs et ce, jusqu’à l’Homme. Le long de cette chaîne trophique, les composés sont de plus en plus concentrés et les concentrations de plastiques présentes dans les organismes deviennent alors supérieures aux concentrations présentes dans l’eau environnante. Nous polluons nous-mêmes l'océan pour, au final, nous détruire la santé aussi ! L'Homme est un animal tellement malin...

Schéma illustrant le principe de bioaccumulation (Source : Wikipedia). 
Bon  là,  je  vous  ai  parlé  des  microplastiques  mais,  comme  vous  le  savez,  les  macroplastiques  sont aussi pas mal dans  leur  genre. Vous  avez  tous  déjà  vu  des  photos  de  tortues  avec  des  pailles  coincées  dans  leurs  narines,  ou  avec  la  carapace  déformée  par  des  filets,  des  oiseaux  enchevêtrés  dans  des  sacs  plastiques,  et  j’en  passe. 

















Beaucoup  d’animaux  se  nourrissent  aussi  de  macroplastiques  et  microplastiques  par  confusion  :  l’apparence  et  l’odeur  des  plastiques  peuvent  rappeler  celles  de  certaines  proies  (méduses,  krill...).

Campagne de sensibilisation à la pollution plastique par l'association MEDASSET 

Sachez  aussi  que  certains  organismes  peuvent  se  fixer  sur  les  plastiques  à  la dérive.  Les  plastiques  participent  donc  à  l’introduction  d’espèces  dans  un  environnement  où  elles  étaient  auparavant  absentes  :  on  parle  d’espèces  exotiques  invasives.  Or,  ces  espèces  exotiques  indésirables  peuvent  être  agressives  et  pourraient  nuire  aux  écosystèmes  littoraux,  intertidaux  et  littoraux. 

Ainsi,  d’après  la  WWF,  à  l’échelle  mondiale,  environ  700  espèces  marines  sont  menacées  par  le  plastique,  dont  17  %  sont  classées  par  l’UICN  comme  «  menacées  »  ou  «  en  danger  critique d’extinction  »,  Nous pouvons citer quelques cas comme ceux du  phoque  moine  d’Hawaï,  de la  tortue  Caouanne  et  du  puffin  fuligineux.

Comme  vous  le  savez,  différentes  solutions  ont  été  mises  en  place  et  d’autres  sont  en  cours  de  développement  pour  diminuer  cette  masse  astronomique  de  plastoc  à  la  dérive.  Par  exemple,  la  fondation  «  The  Ocean  Clean  Up  »  créée  en  2013,  est  en  train  de  finaliser  un  très  gros  projet  qui  devrait  être  lancé  cet  été  !  Son  but  :  nettoyer  près  de  la  moitié  du  «  vortex  de  déchets  »  du  Pacifique  Nord  en  5  ans  seulement.  Pour  cela,  un  flotteur  de  600  m  de  long  positionné  en  U  à  la  surface  de  l’eau et  et  une  «  jupe  »  de  3  mètres  de  profondeur  ont  été  conçus  pour  retenir  les  débris  plastiques.  Ce  système  est  transporté  par  les  courants  et  le  plastique  se  retrouve  coincé  au  milieu.  Un  bateau  «  poubelle  »  est  prévu  chaque  mois  pour  récupérer  le  plastique  récolté  qui  sera  alors  RECYCLÉ  !  Pour  parfaire  le  tout,  ce  système  a  été  pensé  de  manière  à  faire  face  aux  tempêtes  et  ne  pas  gêner  la  faune  environnante.    A  voir  maintenant  si  les  résultats  attendus  seront  atteints...

Source : The Ocean Cleanup


D’autres  projets  existent  comme  «  The  Seabin  project  »  qui  a  lancé  des  poubelles  aspirantes  placées  au  niveau  des  ports.  Cette  poubelle  permet  non  seulement  de  récolter  les  déchets  plastiques  mais  elle  permet  aussi  de  collecter  des  polluants  flottant  à  la  surface  de  l’eau.    Grosso  modo,  la  Seabin  est  reliée  à  une  pompe  électrique  qui  crée  un  courant  d’eau  continu  pour  attirer  les  déchets  dans  un  sac  en  fibres  naturelles.  Un  séparateur  dissocie  les  hydrocarbures  de  l’eau  rejetée.  D’ailleurs,  La  Grande  Motte  est  la  première  commune  française  à  avoir  signé  un  accord  de  collaboration  pour  participer  à  son  développement !   
Alors,  certes,  ces  solutions  sont  déjà  un  bon  début mais la  majorité  d’entre  elles  visent  à  guérir  les  dégâts  déjà  causés.  Et  comme  le  dit  ta  maman  (ou  non  d’ailleurs),  «  mieux  vaut  prévenir  que  guérir  »  :  pour  diminuer  la  quantité  de  plastiques  des  eaux  ça  commence  sur terre  !  ALORS  ON  SE  SORT  LES  DOIIIIIIIGTS  DU... euh...de l'entrefesse !! 

Voilà,  cet  article  se  termine  sur  cette  note  poétique  qui  me  tenait  à  cœur.  J’espère  qu’il  vous  aura  plu  et  appris  certains  éléments,  vous  pouvez  retrouver  les  articles  utilisés  dans  les  sources  ci-dessous  si  vous  voulez  en  savoir  plus !    

A  bientôt  sur  l’Odyssée  Terrestre !


Sources  :  

- www.theoceancleanup.com/

- www.wwf.fr/mediterranee-pollution-plastique

- www.seabinproject.com/
- www.septiemecontinent.com/
- ww.curieuxdesavoir.com/113-les-plastiques-environnemen.html

- Eriksen,  M.,  Lebreton,  L.  C.,  Carson,  H.  S.,  Thiel,  M.,  Moore,  C.  J.,  Borerro,  J.  C.,  ...  &  Reisser,  J.  (2014).  Plastic  pollution  in  the  world's  oceans:  more  than  5  trillion  plastic  pieces  weighing  over  250,000  tons  afloat  at  sea.  PloS  one,  9(12),  e111913.  

- Cole,  M.,  Lindeque,  P.,  Fileman,  E.,  Halsband,  C.,  Goodhead,  R.,  Moger,  J.,  &  Galloway,  T.  S.  (2013).  Microplastic  ingestion  by  zooplankton.  Environmental  science  &  technology,  47(12),  6646-6655.

- Gigault,  J.,  Pedrono,  B.,  Maxit,  B.,  &  Ter  Halle,  A.  (2016).  Marine  plastic  litter:  the  unanalyzed  nano-fraction.  Environmental  Science:  Nano,  3(2),  346-350.

- Mattsson,  K.,  Johnson,  E.  V.,  Malmendal,  A.,  Linse,  S.,  Hansson,  L.  A.,  &  Cedervall,  T.  (2017).  Brain  damage  and  behavioural  disorders  in  fish  induced  by  plastic  nanoparticles  delivered  through  the  food  chain.  Scientific  Reports,  7(1),  11452.

- Derraik,  J.  G.  (2002).  The  pollution  of  the  marine  environment  by  plastic  debris:  a  review.  Marine  pollution  bulletin,  44(9),  842-852.

samedi 28 juillet 2018

Quand les baleines marchaient...

Avouez que, depuis votre plus tendre enfance, les baleines (ou Cétacés) vous fascinent toujours autant. Nous ne pouvons paraître désintéressés face à ces prodiges de l'évolution. Elles sont pour la plupart imposantes et dotées de facultés cognitives impressionnantes.
D'après les scientifiques, ces créatures sont considérées comme l'un des groupes d'espèces ayant le plus divergé des autres mammifères. Il est vrai que c'est assez (sans vouloir faire de jeu de mot) stupéfiant de voir des mammifères complètement aquatiques, dépourvus de poils et même de pattes ! Pas de pattes... Ce qui est paradoxal avec le fait que nous les plaçons dans le groupe des Tétrapodes, soit le groupe des animaux "à quatre pattes" littéralement. Alors, les biologistes ont-ils fumé la moquette ? La réponse est, sans grand suspense, non. Retenez que l'évolution n'est pas une succession de règles dictées par la nature et sculptant les êtres de façon à former des groupes d'espèces toutes bien distinctes les unes des autres, facilement reconnaissables et aux caractères parfaitement définis. Loin de ça. L'évolution, c'est plutôt un satané méli-mélo. Le mot "parfait" n'existe pas en biologie, il serait plus juste d'utiliser le mot "bazar" ! Vous comprendrez rapidement pourquoi en lisant cet article, de même que vous comprendrez pourquoi elles font partie des Tétrapodes !
Néanmoins, pour ce qui est de l'appartenance des Cétacés au grand groupe des Mammifères, il existe bien une ou deux raison(s) bien pertinente(s) l'expliquant. Les glandes mammaires, pardi ! Les mamans allaitent leurs petits. Un peu comme ta mère, quand t'étais gosse. Et c'est pas tout, un autre caractère propre aux mammifères est bien présent chez les baleines : la mandibule (ou mâchoire inférieure) n'est constituée que d'un seul os, le dentaire.

Le Dauphin de Risso (Grampus griseus) est une espèce de Cétacés parmi les 89 recensées.

Bref, c'est bien sympa tout ça, mais ça ne nous explique toujours pas pourquoi ces baleines n'ont pas de pattes contrairement aux autres mammifères et Tétrapodes ! C'est ce que je vous dis, l'évolution est un sacré désordre. Il ne faut jamais s'arrêter à une simple observation de l'élément actuel. Les baleines ont bien eu 4 pattes, mais il faut remonter le temps pour bien comprendre... Etes-vous prêts pour ce voyage dans le lointain passé ? C'est parti ! 

1 - Les ancêtres des Cétacés actuels étaient terrestres

Les premiers Mammifères sont apparus sur Terre il y a 220 Ma, je m'en souviens comme si c'était hier. Il n'étaient pas plus gros qu'une musaraigne. Au cours du temps, leurs formes et leurs tailles ont évolué. C'est principalement à la suite de la "disparition" des dinosaures, il y a 65 Ma, qu'un ample éventail de morphes et de tailles de mammifères est apparu. Ils devinrent notamment de plus en plus grands (notons que le temps de divergence fut très rapide, représentant 5 à 10 Ma seulement, ce qui est court à l'échelle des temps géologiques). Ainsi, les plus anciens Cétacés connus, que l'on a nommés Archeocètes (signifiant littéralement "anciennes baleines"), dateraient d'il y a 55 à 60 millions d'années, à l'époque de l'Eocène. Il se pourrait bien que les Archeocètes soient alors les ancêtres des Cétacés actuels (baleines, dauphins, marsouins, orques, bélugas...) ! Et devinez quoi ?! Les plus anciens ancêtres des baleines modernes étaient munis de 4 pattes, suggérant alors un mode de vie terrestre de ces animaux ! Le plus ancien des Archeocètes serait alors Himalayacetus, représenté à l'heure actuelle, seulement par un fragment de mandibule. La forme de ses dents, précisément ses molaires, permettent d'assurer qu'il fait bien partie des Cétacés. En effet, elles sont composées de trois cuspides*, de même que chez les baleines actuelles. Mais Himalayacetus ne prouve pas vraiment que le mode de vie des ancêtres des baleines modernes était terrestre. Il est vrai qu'avec une pauvre mandibule entre les mains, on ne risque pas d'aller bien loin...
Un autre fossile, cette fois plus complet, a été trouvé au Pakistan et devient une preuve irréfutable que les ancêtres des cétacés actuels avaient 4 pattes. Oui, vous ne rêvez pas, la reconstitution ci-dessous représente bien une baleine à 4 pattes ! Son joli nom est Pakicetus.

Reconstitution de Pakicetus

Mais, qu'est-ce qui prouve vraiment que Pakicetus fasse partie des Cétacés et pas de la famille des loutres ou des ours ? Déjà, il a la particularité d'avoir une oreille interne à moitié retournée (les Cétacés ont les os en position retournée au sein de leur crâne permettant de mieux percevoir les sons propagés dans l'eau). Ensuite, ses dents sont quasiment toutes semblables _ on parle d'homodontie* _ et sont constituées chacune de trois cuspides. Enfin, ils possèdent des caractères déjà dérivés chez les ancêtres récents des Archeocètes, par exemple, la pachyostose. C'est l'augmentation de la densité des os. Bref, tous ces caractères montrent bien que Pakicetus est l'un des plus anciens ancêtres des baleines actuelles. On suppose que Pakicetus vivait à la manière d'une loutre, c'est-à-dire qu'il était amphibie : il était majoritairement terrestre mais dépendait du milieu aquatique pour se nourrir de poissons. Quelques caractères permettent de conforter cette idée comme le positionnement des yeux au sommet du crâne (comme chez les crocodiles) ou bien la forme du bassin*.
MAIS, ce n'est pas tout ! Ces fossiles ont totalement bouleversé la classification des Mammifères...

2 - Classification des Cétacés dans l'arbre du Vivant

Comme nous l'avons déjà dit, les baleines font partie de la classe des Mammifères. Jusqu'à présent, c'est clair. La découverte des fossiles des Archeocètes ajoutée au progrès scientifique ont permis de constater que les Cétacés (baleines, dauphins et compagnie) sont compris dans le groupe des Artiodactyles, autrement dit les mammifères possédant un nombre de doigts pair (2 ou 4). Etant plutôt généreux, voici quelques animaux très connus du grand public inclus dans le groupe des Artiodactyles : girafes, vaches, cerfs, hippopotames, chameaux, porcs, antilopes... bref une ribambelle ! Retenez cette phrase : les Cétacés et les Artiodactyles forment un groupe à part entière, nommé Cétartiodactyles. Comme d'habitude, prouvons-le ! 
Premièrement, d'un point de vue morpho-anatomique, les Artiodactyles possèdent un astragale* à deux poulies*. L'astragale est un os de la cheville. Une poulie correspond à une surface articulaire au niveau de l'os, les sortes de plateaux indiqués par les flèches noires sur les images ci-dessous. Or, en analysant le squelette de Pakicetus, dont je vous parlais juste au-dessus, on s'est rendu compte que son astragale était composé aussi de deux poulies.

Astragale de trois spécimens. Les flèches noires représentent les poulies. Les Mesonychia  étaient un ordre de carnivore qui avaient des ancêtres communs avec les Artiodactyles et les Cétacés. Diacodexis est également éteint.  

Dans un second temps, les analyses génétiques plus poussées ont permis de conforter cette hypothèse. Les scientifiques ont alors analysé les gènes codant pour des protéines mitochondriales* et ont déterminé que les Artiodactyles et les Cétacés partagent de nombreuses séquences d'ADN similaires. Par ailleurs, une analyse des génomes nucléaires (autrement dit du noyau des cellules) d'espèces d'Artiodactyles et de Cétacés a permis de montrer que les plus proches parents des Cétacés actuels sont les... Hippopotames !! Qui l'eut cru ? En fait, les chercheurs ont travaillé sur les éléments transposables (ou rétrotransposons) qui sont des fragments d'ADN libres se déplaçant dans le génome. D'une génération à l'autre, ces petits morceaux se copient et se fixent aléatoirement dans le génome. Ainsi, la probabilité qu'un même élément transposable se situe parfaitement au même endroit au hasard chez deux espèces est très infime. Si cela arrive, cela signifie que ces deux groupes d'espèces, en l'occurrence les baleines et les hippos, ont hérité ce fragment d'ADN d'un ancêtre commun. Nous pouvons ainsi dénoter quelques autres points communs entre ces deux taxons comme la capacité d'allaiter leurs petits sous l'eau, ou bien l'emplacement des orbites sur le haut du crâne et un épiderme dépourvu de poils et de glandes sébacées. 
En définitive, nous avons vu que les Cétacés et les Hippopotames étaient proches phylogénétiquement et que leurs ancêtres avaient quatre pattes ! Mais, une chose devrait vous sauter à l'esprit, quand et comment les Cétacés ont perdu leurs deux membres postérieurs ?!

3 - Les Cétacés ont perdu leurs deux membres postérieurs

Pour comprendre la perte des pattes postérieures chez les Cétacés, il faut continuer à retracer leur histoire évolutive. Nous nous étions stoppés à l'époque de Pakicetus, il y a 50 Ma environ, que nous avions qualifié de semi-aquatique : il complétait probablement son régime carnivore par quelques poissons pêchés dans des fleuves non loin de l'ancien océan Téthys, soit au niveau du Pakistan actuel. Depuis, les cétacés ont beaucoup évolué, et très rapidement ! Voici un rapide retraçage de leur phylogénie. 

Squelette de Pakicetus attocki


Il y a 48 Ma, c'est au tour d'Ambulocetus d'émerger, représentant parfaitement la transition entre les milieux terrestre et aquatique. Les mensurations de ses quatre membres sûrement palmés étaient similaires à celles des Loutres. Il était donc amphibie, il passait la majeure partie du temps dans la flotte. La structure de ses vertèbres laisse penser à un mode de déplacement dans l'eau très proche de celui des cétacés actuels, c'est-à-dire en ondulant le corps de bas en haut (notons que les poissons, a contrario, font onduler leurs corps latéralement). Ambulocetus chassait à proximité des côtes et retournait sur la terre ferme pour se reproduire.

Ambulocetus (reconstitution)

Il y a 47 Ma, Maïacetus conquit les océans. Son mode de vie était similaire à celui d'Ambulocetus. Et, petite anecdote (mais si importante pour la recherche), un fossile assez particulier a été retrouvé : celui d'une femelle Maïacetus portant en elle son fœtus ! Le gosse est tourné la tête la première en direction de l'utérus de la femelle, suggérant bien que la mise à bas était terrestre ! En effet, en milieu aquatique, la naissance du bébé se fait la queue la première, évitant ainsi tout risque de noyade !

Reconstitution (vraiment très) simpliste de Maiacetus


Faisons un plus grand saut dans le temps pour parvenir à -38 Ma. Et c'est au tour de Cynthiacetus d'entrer en jeu, un cétacé totalement inféodé au milieu aquatique, en témoignent ses caractéristiques morpho-anatomiques. L'absence de pattes arrière et la présence de palettes natatoires au niveau des membres antérieurs démontrent que cet animal se déplaçait à temps plein dans l'eau ! Il se mouvait à la manière des cétacés actuels, en exerçant des mouvements verticaux avec sa nageoire caudale (la "queue" en quelque sorte).

Squelette de Cynthiacetus (reconstitution)


Finalement, les changements de la morphologie de ces animaux au cours de la transition milieu terrestre/milieu aquatique sont nombreux.
Déjà, ce passage à l'eau s'est accompagné par un allongement du crâne et par une migration des narines au sommet de celui-ci (ce qui formera l'évent plus tard !), ce qui permet de respirer à la surface sans sortir la tête de l'eau. En plus de cela, le corps s'est aussi allongé, devenant ainsi de plus en plus hydrodynamique.
Parallèlement aux narines, les dents évoluent en fonction du régime alimentaire. Elles deviennent davantage similaires (#homodontie, toi-même tu sais) et permettent de s'emparer de poissons. Les baleines à fanons (donc dépourvues de dents) apparaissent plus tard.
De même, les membres antérieurs se transforment en palettes natatoires. Et bien qu'ils ne ressemblent pas vraiment, à vue d’œil, aux pattes d'un Mammifère terrestre ; anatomiquement, ils sont quasiment identiques. On y observe les phalanges, le radius, le cubitus, l'humérus et l'omoplate !

Membres chiridiens (comprenez membre de Tétrapode) d'un humain, d'un chien, d'un oiseau et d'une baleine. La structure du membre est la même chez ces quatre taxons de Tétrapodes. De haut en bas, on y observe : humérus (marron clair), radius (blanc), cubitus (rouge), phalanges (marron foncé).

En revanche, l'articulation du coude a disparu, la peau entre les doigts s'est bien aplanie et tendue et les doigts se sont allongés, au cours du temps : c'est pratique pour la nage ! On parle alors d'hyperphalangie. Quant aux membres postérieurs, ils ont peu à peu régressé jusqu'à disparaître ou ne laisser que de vulgaires vestiges. Les quelques os pelviens résiduels sont reliés au muscle ischio-caverneux qui permet de maintenir le pénis en place dans la fente génitale des mâles.
En plus de ces modifications des membres, le bassin se détache de la colonne vertébrale permettant alors d'améliorer la mobilité de l'animal.

Au fil du temps, nous nous rapprochons de la forme des baleines et dauphins actuels. Mais, je n'ai pas fait cet article pour vous présenter chaque ancêtre des Cétacés actuels ni même chaque caractéristique qui leur est propre (quelques étapes dans l'arbre du vivant suffisent !), je veux juste que vous preniez conscience que retracer la phylogénie d'un groupe d'espèces est fascinant. Avec l'apport des fossiles trouvés majoritairement dans l'ancienne mer de Téthys, la comparaison de ces mêmes fossiles avec les squelettes des animaux modernes ainsi que les progrès en génétique, les scientifiques se sont presque mis d'accord pour dire que les hippopotames sont le groupe-frère des cétacés actuels. Ils partagent ainsi un ancêtre commun qui était terrestre (4 pattes !) et qui a engendré des descendances s'étant adaptées peu à peu au milieu aquatique. Dans un prochain article, je parlerai de la différenciation de ces spécimens en baleines à fanons actuelles (Mysticètes) et en baleines à dents  actuelles (Odontocètes).

Voilà, j'espère que cet article de paléontologie vous a bien intéressés. J'espère vous avoir appris plusieurs choses et j'espère aussi que vous êtes parvenus à retenir quelques petites infos ou anecdotes à sortir lors de repas de famille !

Merci pour votre passage et votre fidélité et à bientôt sur l'Odyssée Terrestre ! :)



Lexique :
- cuspide : éminence de la couronne sur la face supérieure des dents. En gros, une cuspide est une pointe.
- homodontie : "homos" veut dire "pareil" et "odous" veut dire "dent", en grec ancien. 
- bassin : l'ilion chez Pakicetus serait plus court que l'ischion, ce qui favoriserait le déplacement dans l'eau. 
- poulie : c'est une surface articulaire au niveau de l'os. Les Périssodactyles (équidés, rhinocéros et tapirs) ont une unique poulie au niveau de l'astragale contrairement aux Artiodactyles qui en ont deux !  
- mitochondrie : c'est un organite (un élément) présent dans les cellules vivantes et permettant, notamment, de produire l'énergie nécessaire au fonctionnement cellulaire. Analyser le génome mitochondrial entre plusieurs organismes permet d'établir des liens de parenté entre eux. 

Sources : 
- Dan Graur et Desmond G. Higgins (1994). Molecular evidence for the inclusion of cetaceans within the order Artiodactyla. Molecular Biology and Evolution. 
- Shimamura et al. (1997). Molecular evidence from retroposons that whales form a clade within even-toed ungulates. Nature
- www.britannica.com/animal/Pakicetus (photo Pakicetus)
- vidéo Youtube de la chaîne StopScience "Origine et évolution des baleines et des dauphins".
- Il était une fois nos ancêtres, une histoire de l'évolution (2004). Richard Dawkins. Editions Robert Laffont.
- Guide critique de l'évolution (2009). Guillaume Lecointre, Corinne Fortin, Gérard Guillot et Marie-Laure Le Louarn-Bonnet. Editions Belin.
- www.cetaces.org/fiches/dauphin-de-risso/ (photo Dauphin de Risso)
- www.mnhn.fr (photo squelette Cynthiacetus)
- www.reseau-canope.fr/docsciences/Squelette-de-Pakicetus-attocki.html (photo squelette Pakicetus)









jeudi 12 juillet 2018

Le Trithémis pourpré, une libellule voyageuse

Depuis le début du XXème siècle, les températures des océans et de l'air ne cessent d'augmenter du fait de l'émission des gaz à effet de serre qui absorbent le rayonnement infra-rouge émis par la surface terrestre et contribuent ainsi à cet effet de serre. On parle évidemment du réchauffement climatique global. Cette augmentation considérable des températures engendrent de nombreuses conséquences, notamment écologiques, sur la biodiversité et les aires de répartition de la faune et de la flore. En effet, le réchauffement climatique provoque le déplacement des espèces, notamment depuis l'équateur vers les pôles et des plaines vers les sommets. Contrairement à ce que l'on pourrait penser, ce ne sont pas les individus eux-mêmes qui se déplacent ou qui migrent, plutôt l'aire de répartition qui est modifiée (étendue, rognée, ou simplement déplacée). On définit l'aire de répartition comme une zone d'habitat favorable liée aux conditions climatiques (soleil, eau....) et à la présence de nourriture, le plus souvent. Ainsi, quand la température change, l'aire de répartition se déplace, emportant avec elle certaines espèces animales ou végétales adaptées à ces conditions. 
Cependant, je précise que le réchauffement climatique n'est pas la seule raison à l'origine de ces modifications d'aires de répartition. La destruction de l'habitat par l'Homme ou bien l'arrivée d'espèces envahissantes peuvent aussi provoquer ces dérèglements. 


Aujourd'hui, je vous présente une jolie libellule qui reflète bien ce phénomène : la libellule purpurine ou Trithémis pourpré (Trithemis annulata).
  • Comment reconnaître le Trithémis pourpré ? 
Comme son nom l'indique, la couleur pourpre rosé prédomine au niveau des zones thoracique et abdominale, chez les mâles ! En effet, chez cette espèce, le dimorphisme sexuel est marqué, on distingue ainsi bien le mâle de la femelle, cette dernière présentant des teintes plus jaunâtres.
De plus, nous pouvons noter la couleur de leurs pattes plutôt noire unie. L'abdomen est étroit et les ailes sont pourvues de nervures rouges chez les mâles. Les yeux, quant à eux, sont bicolores (rouges et bleus). 

Libellule purpurine ou Trithémis pourpré (Trithemis annulata), mâle. Lac des Escarcets, Var (83). 

Tiens, je vous présente rarement les mues de libellules dans ce blog. Une mue, ou une exuvie, est l'enveloppe que le corps de l'animal a quittée lors de la métamorphose et qui laisse place à une nouvelle cuticule (ou "peau") toute propre, toute belle ! Un peu comme si vous peliez après un sale coup de soleil ! 
Vous trouverez les mues de libellule accrochées à une tige, une feuille ou un rocher près d'un cours d'eau. Pour reconnaître l'exuvie de Trithemis annulata, observez la dernière petite pointe recourbée dorsale de l'abdomen (autrement appelée épiproctre (à tes souhaits)), cette pointe doit dépasser nettement l'abdomen. De plus, assurez-vous que l'abdomen soit ornée de pointes dorsales formant une crête. Enfin, la tête doit être plutôt arrondie. Voilà, vous pourrez désormais la prélever, la déposer dans un tube et l'exposer fièrement sur votre table de chevet !  

Mue ou exuvie de Trithemis annulata (source : ONEM).


  • Pouvons-nous le confondre avec une autre espèce ? 
Il est rare de pouvoir confondre le Trithemis pourpré avec une autre espèce de libellule. Une erreur possiblement imaginable serait de la mélanger avec le Crocothémis écarlate (Crocothemis erythraea). Ce dernier possède un abdomen large et plutôt de couleur rouge écarlate, comme son nom l'indique. Mais bon, après une observation attentive, la tâche d’identification ne devrait pas être bien compliquée !  

Crocothémis écarlate (Crocothemis erythraea) mâle (Source : INPN). 

  • Où le trouvons-nous ? 
Comme la plupart des libellules, les adultes sont dépendants du milieu aquatique. Ils fréquentent les cours d'eau, les mares, les étangs, les marécages, bref tout ce qui mouille ! Ils pondent ainsi leurs œufs sur des feuilles de plantes aquatiques. Des larves en émergent, et continuent leur développement au fond des eaux stagnantes ou légèrement courantes. C'est là qu'elles peuvent ainsi chasser les petits invertébrés aquatiques.

Venons-en à son aire de répartition, ce qui nous intéresse le plus dans cet article finalement. A l'origine, Trithemis annulata est présente dans la majorité du territoire africain et dans une partie de l'Asie occidentale. Or, nous avons émis précédemment que l'aire de répartition d'une espèce est associée aux conditions physico-chimiques du milieu comme la gamme de température. De ce fait, depuis quelques décennies, son aire de répartition ne cesse de s'étendre vers les latitudes plus au Nord. Voilà son périple...  Trithemis annulata aurait franchi le détroit de Gibraltar en 1975, selon l'ONEM (Observatoire Naturaliste des Écosystèmes Méditerranéens). Elle a ensuite été observée en Andalousie en 1978. Depuis, elle ne cesse de progresser vers le Nord, en longeant les côtes portugaises et espagnoles ou en empruntant les cours d'eau s'enfonçant dans les terres comme le fleuve de l'Ebre au Nord de l'Espagne. Ensuite, certains individus ont été perçus pour la toute première fois en France en 1989 sur l'île de beauté, provenant probablement de l'île voisine, la Sardaigne. Ce n'est qu'en 1994 qu'elle atteint le sol français continental dans les Pyrénées-Orientales (66). Elle conquiert alors plusieurs départements de la moitié sud de la France, jusqu'en Charentes-Maritime (17) en 2005 ! Ainsi, vous pourrez voir voler cette jolie libellule d'Avril à Novembre ! 

Lac des Escarcets, Var (83). Type de milieu fréquenté par T. annulata

Même si la température moyenne a augmenté dans l'Hémisphère Nord, nous constatons une très grande capacité d'adaptation de cette libellule au climat tempéré. Le Trithémis pourpré est parvenu à coloniser de nouvelles régions, des biotopes variés (des simples cours d'eau jusqu'aux gravières en passant par les mares et tourbières). De ce fait, il est important de noter que la moindre observation naturaliste apporte une grande précision sur la répartition de cette espèce. N'hésitez pas alors, si c'est le cas, à déposer une observation sur les plateformes naturalistes mises en ligne (comme Faune LR ou Faune PACA, l'Observatoire Naturaliste du Gard etc...). Chaque petite observation d'un individu vivant ou mort, d'une mue, d'une larve, d'un œuf contribue à étoffer nos connaissances sur l'espèce, sa répartition, sa phénologie* et à rendre plus pertinentes les analyses statistiques. Bref agissez les amis ! 

Trithemis annulata

Une autre libellule, également d'origine africaine, a été observée pour la première fois en France, dans le département de l'Aude en 2017, venue d'Espagne où elle a été vue pour la première fois dans la région de Murcie en 2012. Elle s'appelle Trithemis kirbyi. Là aussi, il est important de suivre l'évolution du déplacement de son aire de répartition. A vos carnets ! 

Trithemis kirbyi, à Aguilas en Espagne, en 2015 (Photo : Pélissié M.)


Voilà, j'espère que ce petit article vous a intéressés ! N'hésitez pas à le partager via les réseaux sociaux si vous l'avez apprécié. Quant à moi, je vous dis à bientôt sur l'Odyssée Terrestre !
Je remercie Mathieu pour quelques précisions apportées à cet article ! :) 


Lexique :
- phénologie : Etude de l'apparition d'événements périodiques dans le monde vivant déterminée par les variations saisonnières du climat. Par exemple, ici, nous pouvons étudier les observations de cette libellule en fonction des mois et saisons.

Sources
HENTZ J-L, DELIRY C. & BERNIER C. (2011). Libellules de France, guide photographique des imagos de France métropolitaine. Gard Nature/GRPLS, Beaucaire, 200 pp.
- www.onem-france.org
- inpn.mnhn.fr
- pour certaines définitions, Wikipedia fait l'affaire ;)
- photo du lac des Escarcets (www.coeurduvartourisme.com)

lundi 2 juillet 2018

Le plus grand lézard d'Europe !

Les lézards, avec les serpents et les amphisbènes*, font partie du groupe (ou ordre) des Squamates, autrement dit les "reptiles à écailles" ("squama"signifiant "écaille" en latin). 
Les lézards sont facilement reconnaissables par le grand public : un corps allongé et tapissé d'écailles, deux paires de pattes, et l'absence d'oreille externe, ils ne possèdent, en effet, que deux orifices sur les côtés de la tête. 
En fait, le terme "lézard" est un peu ambigu, il englobe de nombreuses familles auxquelles font partie les gekkos, les tarentes, les seps, les hémidactyles ou bien les lézards au sens strict ! Dans le langage courant, le "lézard" est un Squamate appartenant à la famille des Lacertidés dont font partie le célèbre lézard des murailles (Podarcis muralis) que l'on croise partout dans les jardins, villes et autres milieux, ou bien le lézard vert occidental (Lacerta bilineata) que j'ai déjà eu l'occasion de vous présenter sur ce blog (l'article est à lire ou relire ici !). Ainsi, en France métropolitaine, nous dénombrons une petite quinzaine d'espèces de Lacertidés. Et celle que je souhaite vous présenter aujourd'hui est le lézard ocellé (Timon lepidus) !

Lézard ocellé (Timon lepidus) - Pompignan, Gard (30)

En moyenne, la longueur du lézard ocellé varie entre 50 cm et 70 cm pour les mâles et entre 40 cm et 50 cm pour les femelles (queue comprise !), même si certains spécimens de 90 cm ont déjà été observés, cela restant rare ! Ses mensurations justifient bien sa qualification de lézard le plus grand d'Europe ! En dépit de certaines légendes relatant qu'il attaque les viticulteurs dans leurs champs de vignes, le lézard ocellé est un reptile assez farouche. Alors n'ayez crainte, il y a plus de chances que ce soit lui qui vous repère le premier et fuit dans les broussailles ! 
Pour comprendre le sens de son nom vernaculaire, il faut se focaliser sur la couleur et les motifs de sa robe écailleuse. Son corps est de couleur vert brillant, ponctué de plusieurs ocelles bleus. Enfin, ces teintes concernent plutôt les adultes. A l'état juvénile, Timon lepidus est, à l'inverse des adultes, de couleur brune, toujours ornée d'ocelles, mais blancs cette fois-là. Au cours du temps, le jeune mue et sa robe se rapproche de celle de ses parents.
Quant au dimorphisme sexuel (c'est-à-dire la différence visuelle entre mâle et femelle), il est légèrement marqué. Globalement, le mâle est plus gros et long, sa tête est plus massive et robuste, puis son corps est plus vivement coloré. Il y aurait également une histoire du nombre d'écailles ventrales différent selon le sexe, mais il pourrait varier selon les sous-espèces et les individus, bref, restons sur les caractères bien plus visibles à l’œil nu sans avoir à manipuler la pauvre bête !

Une femelle (à gauche) et un mâle (à droite)

L'aire de répartition du lézard ocellé s'étend du Nord-Ouest de l'Italie jusqu'au détroit de Gibraltar, en passant par le Sud de la France (Provence, Languedoc-Roussillon, vallée du Rhône), l'Espagne et le Portugal. Il est aussi présent localement dans le Massif central et dans les Landes et la Gironde.
Ce reptile affectionne les milieux ouverts et ensoleillés, principalement les garrigues et les pelouses rocailleuses parsemées d'arbustes. Il peut ainsi trouver refuge dans les terriers de lapins abandonnés ou dans les anfractuosités de la roche, où il peut aussi se nourrir et réguler sa température interne. En effet, l'ombre et l'hygrométrie apportées par l'abri permettent par exemple d'abaisser sa température corporelle.
Ah et puisqu'on parle de bouffe, que mange-t-il exactement ? Le lézard ocellé est essentiellement insectivore, il se nourrit principalement de Coléoptères, d'Orthoptères (criquets, sauterelles, grillons) et autres insectes. Mais, ne nous le cachons pas, s'il a la possibilité de se mettre un escargot, une limace ou une araignée sous la dent, il le fera ! De même, si l'opportunité se présente à lui, il peut se sustenter de quelques fruits comme ceux du Genévrier, par exemple, un arbuste commun dans les garrigues, mais pas seulement ! Egalement de quelques petits rongeurs, d'oisillons, d'amphibiens ou de petits reptiles. Enfin, il arrive aux adultes de se nourrir de quelques juvéniles qui auraient le malheur de croiser leur chemin... Excellent.

Exemple de milieu fréquenté par le lézard ocellé

Il est vrai que la présence de galeries ou de trous dans les roches puissent les protéger face à des attaques furtives de Circaètes Jean-le-Blanc (Circaetus gallicus), de Buses variables (Buteo buteo) ou de Milans noirs (Milvus migrans) qui roderaient dans les airs ou encore des Couleuvres de Montpellier (Malpolon monspessulanus) qui vadrouilleraient dans les parages... De même, certains animaux plus opportunistes, tels que les sangliers ou les rats, pourraient aussi s'en nourrir. En fait, comme de nombreux reptiles, le Lézard ocellé est au centre de la chaîne alimentaire. S'il venait à disparaître, il en découlerait quelques conséquences écologiques importantes...

En France, les populations de ce lézard sont en déclin, comme le montrent certains chiffres. Sur les 3 dernières générations (15 à 18 ans), la population nationale aurait connu une réduction de 30%. Certaines populations historiques se sont même éteintes à quelques endroits, c'est le cas de l'île de Porquerolles... Les raisons de cette diminution drastique de l'effectif à l'échelle nationale sont multiples. Parmi elles, les principales causes sont la fragmentation de son habitat due à l'urbanisation des zones naturelles et la fermeture progressive des milieux (par la reforestation par exemple). Mais c'est pas tout ! Ces dernières années, les populations de lapins de Garenne ne cessent de décroître, du fait de l'urbanisation et des maladies virales (comme la myxomatose). Or, si vous avez été attentif, précédemment, j'écrivais que Timon lepidus profitait malignement des terriers creusés par les lapins en guise d'abri. Et donc, moins de lapins > moins de terriers > moins d'abris > les lézards ocellés s'avèrent plus vulnérables... Un autre exemple, dans la plaine de la Crau cette fois, illustrant la diminution des effectifs de cette espèce de reptile en France concerne l'utilisation de vermifuges* par les éleveurs pour protéger leur bétail contre les parasites. Une fois le médoc' ingéré par le mouton, ses fèces sont contaminées et inévitablement consommées par des Coléoptères coprophages*, constituant un élément essentiel du régime alimentaire du Lézard ocellé. Voilà ce dernier contaminé aussi...
A tout cela s'ajoute le ramassage illégal du lézard pour décorer les terrariums.
Bref, tous ces phénomènes expliquent de façon évidente la décimation des populations du Lézard ocellé. Pour tenter d'y remédier, un Plan National d'Action (PNA) a été élaboré dans l'optique de restaurer les populations viables.
Ainsi, le Lézard ocellé est considéré comme "quasi-menacé" (NT) sur la liste rouge mondiale de l'UICN au niveau européen et "vulnérable" (VU) sur la liste rouge française.

Lézard ocellé (Timon lepidus)
Selon les scientifiques, il existerait en Europe 4 sous-espèces de Timon lepidus, c'est-à-dire des groupes d'individus qui échangent très peu de gènes entre eux (ie qui se reproduisent très peu entre eux). Ainsi, la sous-espèce la plus commune, que l'on croise en France, en Italie, et dans la grande partie de la péninsule ibérique, est Timon lepidus lepidus. Les autres sous-espèces se trouvent au Sud-Est de la péninsule ibérique et au niveau de la Galice. La dernière, quant à elle, est endémique d'une île de la Galice.

Voilà, j'espère vous avoir appris quelques choses sur ce joli lézard à l'apparence si robuste mais si fragile en réalité. Protégeons-le !

A bientôt sur l'Odyssée Terrestre !

Lexique :
- Amphisbène : reptile ressemblant à un serpent mais qui a un mode de vie fouisseur (sous terre !).
- vermifuge : ici, le vermifuge en question dans la plaine de la Crau est l'ivermectine, un médicament utilisé pour traiter les parasites comme la gale.
- coprophagie : traduit la consommation de matières fécales.

Sources :
- inpn.mnhn.fr/accueil/index
-inpn.mnhn.fr/docs/LR_FCE/Rapport-Eval-Reptiles-Amphibiens-metropole_Actualisee-16-01-2017.pdf
- www.cenlr.org/sites/www.cenlr.org/files/documenst_communs/rnrgg/Compte_rendu_Lézard_ocellé_RNRGG_2014.pdf
- photo lézards ocellés mâle et femelle : Gabriel Gonzalez (www.flickr.com/people/gaby1/).
- base de données des reptiles : reptile-database.reptarium.cz/
- Guide Delachaux des Amphibiens et Reptiles de France et d'Europe, de Speybroeck Jeroen (2018). Edition DELACHAUX & NIESTLE.
  

lundi 18 juin 2018

L'Agrion de Mercure (Coenagrion mercuriale)

Au bord des cours d'eau, des étangs ou des lacs, elles ne passent pas inaperçues. Prédatrices, vives, colorées, elles volent sans relâche pour chasser et surveiller leurs territoires. Je parle évidemment des libellules ! Enfin, en France, le terme "libellule" est légèrement ambigu. Parlons plutôt des Odonates, un ordre regroupant deux sous-ordres : les Anisoptères (ou libellules) et les Zygoptères (ou demoiselles). On reconnaît les libellules par la position horizontale de leurs ailes membraneuses au repos. En revanche, les demoiselles, plus grêles, possèdent les ailes, généralement, repliées au repos. 

Aujourd'hui, je vous présente une des nombreuses espèces de Demoiselles de couleur bleue : l'Agrion de Mercure (Coenagrion mercuriale). A première vue, il paraît très semblable aux autres espèces telles que l'Agrion mignon ou l'Agrion bleuissant et bien d'autres encore ! Cependant, mon but ici n'est pas de toutes les comparer, de peur que cela vous mélange les pinceaux mais plutôt de bien reconnaître notre cher et tendre Agrion de Mercure !

Agrion de Mercure (Coenagrion mercuriale) mâle


Pour bien le visualiser, je pense qu'il soit nécessaire que l'animal soit posé et immobile. Dans la limite du possible, tentez de le prendre en photo sous deux angles différents : une vue dorsale pour bien observer son long et fin abdomen et un second angle, cette fois, de profil pour bien observer, encore une fois l'abdomen, ainsi que son thorax. Et donc, s'il y a l'ombre d'un doute, vous pouvez "zoomer" sur la (ou les) photo(s) et vous rendre compte des détails bien spécifiques à la reconnaissance de cette espèce. C'est parti !


  • Comment reconnaît-on Coenagrion mercuriale ?  

Premièrement, assurez-vous que votre agrion bleu possède, en vue latérale, sur son thorax, un petit trait noir dans la zone centrale, comme le montre la photo ci-dessous. Ensuite, observez le second segment composant son abdomen, et remarquez qu'il est orné d'un motif évoquant le Dieu Mercure portant un casque à cornes, d'où le nom de l'espèce. Après cela, vous pourriez penser que la présence du motif "Viking" suffise à la détermination de l'espèce. Eh bien non ! Les dessins sur l'abdomen, d'un individu à l'autre, peuvent varier ! Nous devons donc baser notre identification sur d'autres critères plus pertinents comme les deux suivants. Voyez que le 8e segment est bleu et est suivi du 9e segment à moitié bleue et à moitié noire. De plus, si l'exercice des taches abdominales vous semble trop compliqué, fiez-vous à l'extrémité de l'abdomen de l'animal qui doit comporter, normalement, des protubérances anales à 4 pointes, que l'on appelle des cerques !
Quant à la femelle, elle est noire avec quelques reflets verts sur la tête et le thorax.


Les chiffres en rouge indiquent le numéro du segment. Par exemple, le segment 2 présente nettement le motif "casque de Viking".

  • Où trouve-t-on l'Agrion de Mercure ?  
Evidemment, si vous comptez la voir, il faut vous rendre dans une zone humide. Plus précisément, cette Demoiselle affectionne les milieux aux eaux oxygénées et faiblement courantes comme les ruisseaux, les ruisselets ou les fossés, jusqu'à 1 600 m d'altitude. Inutile de tenter de la photographier par temps de pluie, elle sort le bout de ses ailes lorsque le coin est ensoleillé. Vous pourrez l'observer probablement en train de chauffer son corps au soleil, posée sur un rocher ou une feuille. 

Concernant son aire de répartition, l'Agrion de Mercure est présent en Europe de l'Ouest et en Afrique du Nord. 
En France (et même en Europe), les populations sont plus denses dans les régions du sud, sûrement dû à l'ensoleillement plus important. En effet, Coenagrion mercuriale est très présent dans les régions s'étendant de la péninsule ibérique jusqu'à l'Italie, en passant par le Roussillon, le Languedoc et la Provence. Dans le Nord de l'Hexagone, les populations sont très localisées, en régression, voire absentes à l'extrême Nord du pays. En Belgique, en Allemagne ou en Suisse, l'espèce est peu fréquente aussi. 

  • Quel est son cycle de vie ? Sa biologie ? 
Les premiers insectes adultes, autrement appelés imagos, surviennent lors du mois d'Avril, quand la température extérieure est suffisamment douce pour déclencher leur émergence. Dans les régions situées plus au Nord, les Demoiselles adultes entrent en jeu plutôt lors du mois de Mai. Vient alors la période de maturation sexuelle des adultes, dans des zones assez éloignées des cours d'eau. Le mâle acquiert ainsi sa couleur définitive (bleu ciel et noir). Quelques jours passés, les imagos se rapprochent des zones humides où ont lieu les accouplements. Les mâles, contrairement à leurs semblables Anisoptères, ne sont pas territoriaux. En revanche, en ces temps de dévergondage, ils n'hésitent pas à se positionner en-haut d'une tige et guetter les femelles qui s'aventureraient sur "leurs" chemin. Ainsi, la copulation débute par la formation de tandems, le mâle maintenant la femelle bien immobile entre ses cerques, situés à l'extrémité de l'abdomen.

Accouplement en tandem : le mâle (en-haut) maintient la femelle (en-bas) entre ses cerques.

Une fois la semence de Monsieur injectée dans les œufs de Madame, le couple part à la recherche d'un coin où les déposer, généralement dans les tissus d'une plante hydrophyte*. A noter que la façon de pondre est assez drôle à voir, la femelle pouvant passer complètement en-dessous de la surface de l'eau, le mâle l'abandonnant lâchement...
Quatre semaines plus tard, les œufs éclosent, donnant naissance à des larves. Elles se développent alors durant deux années, les contraignant à hiberner pendant deux hivers ! Carnassières, elles se nourrissent de divers éléments tels que des zooplanctons, des micro-invertébrés, des larves d'autres insectes etc... Les larves se métamorphoseront alors en beaux imagos !

Ici, la larve d'un agrion jouvencelle (Coenagrion puella), très ressemblante à celle de l'agrion de Mercure.

  • Est-ce que l'Agrion de Mercure a un statut de protection ? 
Ce petit agrion figure, depuis 2006, parmi la liste rouge mondiale de l'UICN (Union Internationale pour la Conservation de la Nature), depuis 2010 en Europe et depuis 2016 en France métropolitaine. Autant dire que Coenagrion mercuriale est une espèce à enjeu national et mondial, très vulnérable face aux activités humaines. De nombreux facteurs anthropiques sont à l'origine de la diminution des effectifs comme la perte et la destruction de son habitat. En effet, le pompage de l'eau menant à l'assèchement des cours d'eau, le boisement volontaire des ripisylves*, l'intensification des techniques agricoles liées à l'utilisation des pesticides, la pollution des eaux, le drainage massif et volontaire des cours d'eau sont les principales causes de la fragmentation des milieux qu'elle côtoie. Protégeons-les !

Voilà, j'espère que cet article vous a plu ! Merci et à bientôt sur l'Odyssée Terrestre ! 


Lexique :
- plante hydrophyte : plante vivant partiellement ou complètement immergée sous l'eau. 
- ripisylve : bord des cours d'eau. 

Sources :
- DOMMANGET J.L. 1999 – Etudes scientifiques fondamentales et appliquées sur les libellules. Société Française d’Odonatologie. 
-  THOMPSON, D.J., PURSE, B.V. & ROQUETTE, J.R. (2003). Ecology of the Southern Damselfly, Cœnagrion mercuriale. Conserving Natura 2000 Rivers Monitoring Series No. 8, English Nature, Peterborough.
- HENTZ J-L, DELIRY C. & BERNIER C. (2011). Libellules de France, guide photographique des imagos de France métropolitaine. Gard Nature/GRPLS, Beaucaire, 200 pp.
- photo larve d'agrion jouvencelle : doris.ffessm.fr/Especes/Coenagrion-puella-Agrion-jouvencelle-1671

mercredi 30 mai 2018

La Mélitée du plantain (Melitaea cinxia)

Continuons notre petite balade naturaliste printanière et c'est au tour de la Mélitée du plantain (Melitaea cinxia) d'entrer sur la scène. Ce papillon aux allures élégantes fait partie de la famille des Nymphalidae, une famille très diversifiée avec plus de 5000 espèces à travers le monde ! Ce n'est pas rien. En Europe, seule une petite centaine de papillons a été répertoriée au sein de cette famille, dont 18, seulement, y sont endémiques (c'est-à-dire que nous les retrouvons nulle part ailleurs qu'en Europe !).
Les espèces de cette grande famille sont reconnaissables par leur large taille et leurs couleurs vives qu'elles arborent. Plus en détails, la partie inférieure de leurs antennes en massue (typiques des papillons de jour) est ornée de crêtes longitudinales. Enfin, une autre caractéristique concerne leurs pattes poilues, la paire antérieure étant courte et non fonctionnelle pour la marche... Concernant les chenilles, celles-ci sont colorées, épineuses et toxiques ! Leurs teintes très vives permettent d'éloigner leurs prédateurs !

Mélitée du plantain (M. cinxia)

  • Comment reconnaître la Mélitée du plantain ? 
M. cinxia se caractérise par ses ailes supérieures orangées parcourues par des traits bruns noirs plus ou moins marqués. Les ailes postérieures, tant dessus que dessous, sont décorées d'une rangée horizontale de points noirs. Les faces inférieures ont aussi l'allure d'un "damier", bien que les couleurs soient plus pâles (nous retrouvons, en effet, du orange et du blanc). Enfin, le bord externe des ailes est parcourue par une ligne blanche irrégulière. Notons également que les deux sexes sont semblables, il n'y a pas de dimorphisme sexuel.  
Quant à la chenille, elle est noire et épineuse, sa tête et ses pattes étant de couleur rouge foncé.

M. cinxia posé sur de l'ail sauvage
  • Y a-t-il un risque de confusion ?  
En France, au premier coup d’œil, il est possible de confondre la Mélitée du plantain avec d'autres Mélitées (comme M. trivia ou M. deione). Mais, en s'approchant de plus près, nous remarquons que la Mélitée du plantain est la seule à posséder la rangée de points noirs sur les ailes postérieures en plus de la ligne blanche bordant les ailes. Dans nos régions, il n'y a ainsi pas de risques de confusions


M. cinxia (à gauche) et M. trivia (à droite)

Toutefois, en-dehors de la France, la Mélitée Pont-Euxine (Melitaea arduinna) ressemble fortement à la Mélitée du plantain bien qu'elle soit plus rousse, plus grande et moins commune que cette dernière. De plus, vous ne risquerez de croiser la Mélitée Pont-Euxine que dans quelques zones très localisées du Sud des Balkans, des montagnes grecques et de la Turquie (et même la Russie !) alors que l'aire de répartition de la Mélitée du plantain est plus étendue.

  • Où et quand croiser la Mélitée du plantain ? 
Melitaea cinxia affectionne les pelouses sèches, les pâtures, les bords de cours d'eau, les bords de routes, les landes sableuses... bref, tous les type de milieux ouverts fleuris et ensoleillés ! Nous pouvons la retrouver jusqu'à 2000 mètres d'altitude !
En général, une seule génération émerge de début Mai à mi-Juillet. Cependant, dans le Sud, deux générations peuvent survenir : l'une en Mai-Juin et l'autre en Août-Septembre. On dit alors que cette espèce est bivoltine (il y a deux générations par an !). 
La Mélitée du plantain est très commune et répandue dans une majeure partie de l'Europe outre la Fennoscandie, l'Islande, l'Andalousie, le Sud du Portugal, la plupart des îles britanniques et méditerranéennes (Corse, Sardaigne...).



  • Quel est son cycle de vie ? 
Suite à l'accouplement dans le courant de Mai, les papillons femelles pondent sur plusieurs plantes, principalement des plantains (genre Plantago). Quelques jours plus tard, de très jeunes chenilles de
Grand plantain (Plantago major)
couleur beige émergent. Très vulnérables, elles tissent alors un gros cocon collectif de soie entre plusieurs branchages, permettant de se protéger face aux prédateurs (mantes religieuses, araignées...). Une fois qu'elles ont atteintes le dernier stade larvaire (elles sont alors noires, épineuses, avec la tête rouge), elles quittent le nid de soie puis, individuellement, s'enferment dans leur chrysalide. Une quinzaine de jours plus tard, en Août, des papillons adultes, issus alors de la seconde génération, en sortent. De plus petite taille que la première génération, les papillons accomplissent les mêmes rôles que leurs prédécesseurs. Les chenilles qui naissent alors s’apprêtent à entrer en diapause* et à hiverner durant la mauvaise saison, dans leur cocon de soie. En Février, elles partent se nourrir et continuent leur développement avant de devenir, au Printemps, de beaux papillons. Le cycle recommence...

Plusieurs chenilles (au stade larvaire avancé) dans leur nid de soie

  • La Mélitée du plantain, un modèle biologique dans la recherche  


Ce Lépidoptère a été utilisé en tant que modèle sur la survie des espèces (Hanski et coll.). Ces papillons forment d'amples métapopulations* dont la survie tient à l'équilibre entre phases de disparition et de recolonisation. La viabilité (ou survie) de ces populations décroît si la disparition des individus n'est pas compensée par l'émergence de nouvelles colonies. C'est pour cela que l'intensivité de l'agriculture avec l'utilisation des pesticides provoque la destruction de leur habitat. La distance entre deux colonies augmente alors, ce qui empêche les échanges d'individus entre sous-populations. Au final, un réel déséquilibre est mis en place, menant à la perte de l'espèce à court ou long terme. Cet accroissement des distances entre colonies est ainsi appelé "fragmentation écologique".
En Europe, bien que la Mélitée des plantains soit plutôt commune et abondante, les effectifs sont en constante diminution... 
Bref, il faudrait que les gouvernements agissent même si j'ai l'impression qu'il faudra attendre jusqu'à ce que les papillons aient des dents...!



J'ai réalisé ces clichés non loin de Méounes, dans le Var (83), en Mai 2018. 
Merci à vous et à bientôt sur l'Odyssée Terrestre !  

Lexique : 
- diapause : arrêt temporaire du développement des œufs, larves etc...
- métapopulation : ensemble de populations d'individus d'une même espèce séparés spatialement ou temporellement et interconnectées par dispersion (colonisation et recolonisation des territoires).  


Sources
- Guide Delachaux - Guide photo des papillons d'Europe. Haahtela T., Saarinen K., Ojalainen P. et Aarino H.
- article scientifique : Hanski I., Kuussaari M., Nieminen M. (1994). Metapopulation structure and migration in the butterfly Melitaea cinxia. Ecology ; 75 (3) : 747 : 762. 
- photo chenille : liliane.pessotto.pagesperso-orange.fr/melitaea-cinxia-chenille-girbelle-27-03-2006-l.html
- photo plantain : commons.wikimedia.org/wiki/File:Melitaea_trivia_-_male_04_(HS).jpg