jeudi 22 juin 2017

L'art de la duperie sexuelle - CNRS#1

Lors de la fin du mois de Mai, nous avons débuté un stage au sein du CEFE (Centre d'Ecologie Fonctionnelle et Evolutive), appartenant au CNRS, pour une durée de 1 mois. Le sujet de travail pour lequel nous avons été recrutés porte sur les interactions Orchidées-Pollinisateurs.
Les Orchidées constituent une des familles d'Angiospermes les plus variées avec plus de 25 000 espèces. Cependant, les limites entre ces espèces sont assez confuses et très discutées. En effet, certains critères morpho-histologiques sont très similaires et les hybridations fréquentes entre individus de différentes "espèces". Autant dire que la tâche de classification s'avère complexe... 
Paraît-il même que certaines espèces se différencient par leurs stratégies d'attraction des pollinisateurs ! Les Orchidées coévoluent de manière très spécifique avec leurs pollinisateurs, ce qui engendre une telle variété morphologique (forme, taille, odeur, couleur,...).
Ceci étant dit, parlons SEXE.
Parce que oui, nous l'avons déjà répété dans quelques précédents articles, la quête ultime de tout être-vivant est de perpétuer sa descendance. Et pour y parvenir, tous les moyens sont bons, même la triche. Justement, ces fourbes d'Orchidées manient parfaitement bien l'art de la duperie sexuelle. Le genre Ophrys en est un très bon exemple. 
Lors d'une journée printanière, les Orchidées déploient leurs plus belles parures dans le but d'attirer certains insectes pollinisateurs naïfs...inexpérimentés quoi... enfin puceaux ! Chaque espèce d'Ophrys adopte une forme, une taille, une couleur et même une odeur mimant les femelles d'espèces pollinisatrices. Et voilà les mâles dupés !
Reprenons depuis le début ! Comment une fleur peut-elle attirer un insecte ? On parle ici d'entomogamie, c'est-à-dire le transport du pollen d'une fleur à une autre par un hexapode. Dans le cas des Orchidées, la fleur possède une morphologie très caractéristique (voir la photo ci-dessous).

Morphologie caractéristique des Orchidées

Chez le genre Ophrys, le labelle prend la forme de l'abdomen de cet animal. Il est ornementé de quelques poils, de taches plus ou moins colorées et est de forme bombée. Lorsqu'un insecte se pose sur le labelle, le gynostème portant les pollinies s'abaissent, puis celles-ci s'accrochent au pollinisateur. Sous l'effet de leur propre poids, les pollinies (en forme de massue) se courbent au fil du temps et entrent en contact avec le stigmate fertile lors de la visite d'une autre fleur.
Aussi, l'odeur de la fleur entre en jeu. Les molécules chimiques que l'on retrouve dans le parfum émis par les orchidées ont des propriétés chimiques similaires à celles se trouvant dans les phéromones des insectes femelles. Les phéromones sont des substances chimiques permettant la communication entre individus, notamment dans l'attirance sexuelle. Les insectes mâles sont alors attirés par la fleur et rebelote avec les pollinies.
Les scientifiques ont même montré qu'il existe des espèces d'orchidées dont les fleurs s'ouvrent juste avant la période pendant laquelle la maturité sexuelle des femelles est atteinte. Les mâles, inexpérimentés, ne font donc pas de différences entre leur vraie dulcinée et la fourbe ! Par exemple, il existe une intime relation entre Colletes cunicularius (un Hyménoptère) et Ophrys exaltata, une espèce d'Orchidée. Les composés chimiques attirent l'abeille qui vient alors se poser sur la fleur et pratiquer une pseudo-copulation.

Colletes cunicularius

Ophrys exaltata

L'intérêt de cette pollinisation très spécifique Orchidées-Insecte est d'assurer une fécondation à chaque visite. Ce qui permet alors d'augmenter la valeur sélective (fitness) de l'espèce d'Orchidée en question.

Nous tenons à remercier Nina de nous accorder sa confiance pendant ce stage et nous tenons à souligner sa gentillesse ! Un amour pour les orchidées commence à naître en nous !

Merci à tous d'avoir lu ce petit article, le premier de la série "CNRS" ! Le prochain article portera sur les sorties sur le terrain !!
A bientôt sur l'Odyssée Terrestre !

Ophrys scolopax (détermination incertaine)
Petit lexique :
- Angiosperme : groupe de végétaux dont les organes reproducteurs sont condensés en une fleur et dont les graines fécondées sont contenues dans un fruit, a contrario des Gymnospermes pour lesquels les graines sont nues.
- Hexapode : se dit d'un animal à 3 paires de pattes, comme les insectes !
- pollinie : petit globule souvent associé par paire, contenant le pollen.
- Hyménoptère : ordre d'insectes regroupant les abeilles, bourdons, guêpes, frelons et fourmis entre autres.
- valeur sélective (ou fitness) : succès reproducteur. Capacité d'un individu à diffuser ses gènes. Cela se mesure par le nombre de descendants fertiles produits par cet individu. Plus la fitness est élevée, plus l'espèce perpétuera !

Sources photos : 
- http://www.orchidsofbritainandeuropetest.uk/Ophrys%20exaltata.html
- http://www.bwars.com/bee/colletidae/colletes-cunicularius
  

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